¿Cómo actúa el tabaco en los pulmones?

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Del 10 al 17 de septiembre se celebra cada año en Europa la Semana Europea del Cáncer de Pulmón, para concienciar a la población sobre las gravísimas consecuencias que esta patología tiene sobre la salud. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), el consumo de tabaco es el responsable directo de cerca de 3 millones y medio de muertes en todo el mundo: el 80% de los fallecimientos son debido al cáncer de pulmón y casi un 17% a causa de paradas cardiacas. Según la Asociación Española Contra el Cáncer (AECC), se espera que en el 2035 padezcan cáncer de pulmón más de 40.000 personas en España.

Los fumadores pasivos también son un grupo altamente expuesto al riesgo: los expertos estiman que el 31% de los fallecimientos causados por el tabaquismo pasivo corresponde a niños.

El efecto del tabaco en los pulmones

Un fumador puede perder más de 10 años de vida saludable a causa de los efectos dañinos que tiene la inhalación del humo del tabaco en el conjunto del organismo. Los pulmones reciben un contacto directo con el humo, al ser por donde penetra, y por eso son uno de los órganos más afectados. ¿Cómo actúa el tabaco en los pulmones?

Cuando respiramos, los pulmones son los encargados de obtener el oxígeno del aire y transportarlo al torrente sanguíneo. Las vías respiratorias están cubiertas por unas pequeñas células similares a pelos llamadas cilios, que se mueven suavemente cuando el aire baja por la tráquea para impedir que la mucosidad y las impurezas pasen a los pulmones. El tabaco va destruyendo esas células, por lo que la labor de limpieza se deja de realizar. La acumulación de la suciedad en los pulmones provoca numerosas lesiones en el sistema respiratorio, que derivan en enfermedades respiratorias graves, como EPOC y cáncer de pulmón.

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- EPOC (Enfermedad Obstructiva Pulmonar Crónica)

La enfermedad obstructiva pulmonar crónica es un grupo de enfermedades pulmonares que bloquean el flujo de aire y dificultan la respiración. Las dos enfermedades más comunes que la conforman son el enfisema y la bronquitis crónica. Generalmente es progresiva e irreversible, pudiendo ocasionar la muerte. ¿Cómo se produce?

El aumento de las secreciones en la tráquea y los bronquios que produce la inhalación del humo del tabaco, aumenta el riesgo de infecciones por virus y bacterias que se asocian a la bronquitis crónica, una inflamación de las vías respiratorias que llevan el oxígeno a los pulmones. Esto produce tos con abundante expectoración y un estrechamiento de los conductos de aire que provoca dificultad para respirar.

El tabaco también produce la destrucción de los alvéolos (enfisema), que son las pequeñas bolsas de aire que se sitúan al final de los conductos pulmonares. Su función vital es el intercambio con la sangre del dióxido de carbono por oxígeno. La consecuencia es que el organismo no recibe el oxígeno que necesita.

La EPOC se desarrolla de manera gradual, manifestándose con algunos síntomas, hasta que la destrucción de aproximadamente la mitad de los pulmones empieza a provocar la incapacidad respiratoria de manera irreversible.   

- Cáncer de pulmón

Fumar provoca entre el 85% y el 90% de los cánceres de pulmón. Es uno de los más frecuentes en el mundo y es el que registra el mayor índice de mortalidad. Su efecto es tan grave que las personas fumadoras y las que han dejado de fumar de forma reciente tienen entre 10 y 20 veces más posibilidades de desarrollar cáncer de pulmón que aquellas que no han fumado nunca. Este riesgo se extiende también a los fumadores pasivos, siendo similar al de los fumadores de uno o dos cigarrillos diarios.

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En los pulmones, el efecto de dejar el tabaco se empieza a notar de forma casi inmediata y el riesgo de padecer cáncer va disminuyendo progresivamente. Así, dependiendo del tiempo de consumo y de la cantidad de tabaco que se haya estado fumando, al cabo de 15 años de abandonar el cigarrillo este riesgo se aproxima al de los no fumadores.

No es un reto fácil, pero merece la pena. Con fuerza de voluntad, constancia y ayuda médica, es posible conseguirlo. Publicado el 12-09-2017
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